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An Overview to our Latest Projects in Latin America

Category: ⚐ EN+architecture+Centro Histórico Abierto+city+Cuenca Red+ecosistema urbano+Plan CHA+Plan Encarnación Más+sustainability+technologies+urbanism

During the last year we have been busy with several projects and competitions (including the latest Open Shore project for West Palm Beach) which didn’t give us the time to look back and reflect on some of our projects from the last few years.

As maybe some of our readers know, Ecosistema Urbano has been working on several large-scale projects in Latin America since August 2014 when we won a competition to develop the Master Plan of the Historical Center of Asuncion, Paraguay. In 2015, we accomplished another significant project: the participatory process Centro Histórico Abierto for the transformation of the historical center of Distrito Central, capital of Honduras. We also worked on the transformative Cuenca RED project which acted on the Public Space Reactivation Plan of the Historical Center of Cuenca, Ecuador. After the first experience in Paraguay, we had another project in the city of Encarnación, giving origin to the Plan Encarnación Más, composed by an Urban and Territorial Planning and Sustainability Plan.

In these four cases, the urban issues and the peculiar situations that required our intervention were distinct yet shared many common features. More specifically, the enthusiasm and interest shown by the people directly and indirectly involved was apparent throughout all of the projects, but also the opportunities that these experiences have given us as an architecture firm, to test ideas, tools, and methodologies.


Although they share the same area of origin, each of these cities has developed unique problems and issues. Some of these, such as the ones found in Encarnación, are physical-territorial matters such as the recent loss of the city center because of the controlled rise of the water level in the Yacyretá dam. That event led to the envisioning of a “Sustainable Development Plan” and  “Urban and Territorial Ordering Plan” in order to prepare the city for the future. In the case of Cuenca, the need for a new plan was determined by a series of big changes underway: the definition of a new model of mobility and the progressive emptying of population that afflicts the historical center, World Heritage Site since 1999, and headquarters of most of the commercial, touristic and economic city’s activities. In the case of Asunción and of the capital of Honduras, the project regards the transformation and the regeneration (both physical and social) of their historic centers. The Distrito Central is part of the development framework of the new urban axis “Choluteca River”.


1 – Participation

The first of the projects’ common keys are connected with the theme of sociability, expressed in the form of participation. The citizens’ involvement, promoted both through a series of organized activities and through online platforms, has been one of the cornerstones of our work in Latin America. We involve citizens because we believe that the citizen is the only force able to achieve a deep and lasting change in the urban environment and so they should not be just a passive receptor of the changes promoted by the city’s institutions. That’s why in some cases, as in that of Asunción with the ASU-LAB, a space was created which could serve as an interface between citizens and institutions: a place for the execution of the city planning but also an open place where each person or group can drive a new regeneration initiative or attend a course.

Organized activities with the citiziens

Organized activities with the citizens

Participatory activities, such as workshops and events, have been geared to address representative members of the city such as children, university students, “active agents”, citizens and institutions. For each of these categories we have developed, project after project, a series of ad hoc initiatives.

Participatory process in Asunción, Encarnación, Cuenca and in Distrito Central

Participatory process in Asunción, Encarnación, Cuenca and in Distrito Central

For the children we created a “toolkit” with which we had them reflect on their perception of the city and with which they could propose their ideal vision for the city. The kit consists of portions of the city map on which they could draw and that, once recomposed, could recreate the overall image.

2 – Urban actions

These activities were followed by a series of urban actions so that the results could be shown tangibly in the city. In the case of Distrito Central, ideas were gathered in a week of workshops with 80 students from the three major universities in the city and have been translated into urban actions like “Las Gradas de la Leona“. The staircases are indispensable spaces in a city with a very distinct topography as Tegucigualpa. But in the city these vertical connections are often perceived as inhospitable, dangerous, and dirty places and therefore they are cut off from any kind of activity. The students’ work was aimed at legitimizing these stairs as a public space through cleanliness,  decor,  lighting, and the organization of a series of activities that achieved resounding success and participation.

Socialization along "Las gradas de la Leona"

Socialization along “Las gradas de la Leona”

In the case of Encarnación, one of the proposals that has distinguished our approach in this project was the inclusion of a series of pilot projects that accompany and translate into concrete proposals within the “Plan de Desarrollo Sustentable” and the “Plan de Ordenamiento”. Among these, one of the most successful pilot projects was the “Proyecto Piloto Bicisienda“, whose purpose is to improve the quality of life of the inhabitants by optimizing the use of alternative mobility and by raising awareness of the value of sports and recreation. Again we have sought the cooperation of citizens by promoting a series of initiatives (such as the construction of bike lanes in the city) in which the citizens could feel protagonistic.

Proyecto Piloto Bicisienda

Proyecto Piloto Bicisienda

3 – Informative events 

The disclosure of the participatory process to the citizenship, promoted both online through the project’s platforms and through open exhibitions, is a recurring phase in all four projects. We felt it important and necessary that each phase of the process was documented and could be easily accessible to all so that the citizens could be informed about the progress made in the project. Among these, the most scenic event, realized in Tegucigualpa, Cuenca and Encarnación, was the creation of a ” mosaico ciudadano“, a wall made of post-it notes with written words, phrases, and ideas about the city.

City mosaic in the several projects

City mosaic in the several projects


Another theme of our projects in Latin America is sustainable development expressed in various forms: care and attention to the environment, the introduction of an alternative mobility system, the importance of education to the environment as an engine of sustainability, and the development of the project made in collaboration between private initiatives and institutional management. In the case of Cuenca, for example, our intervention was partly required as a consequence of the municipality’s willingness to define a new model of mobility for the historical center of the city consisting of ceasing car traffic in the center and building a new tramway system. This new model of mobility has direct implications for the current urban dynamics, as well as on the public space, as it tries to reduce the vehicular load of the city, giving priority to pedestrians and cyclists. This, and the creation of quality public space, led to strengthen the social, economic, and cultural role of the city’s historical center making it more pleasant for residents and locals. Our aim is to activate a historical center that promotes social, economic, and environmental development, as well as a more livable, habitable, and inhabited historical center.

Cuenca’s plan is divided into four aspects: an urban acupuncture strategy, which proposes small / medium-scale interventions to recover areas with potential; a development of a network of active courtyards, by transforming the typical patios of Cuenca in catalysts capable of generating new synergies, connections, and interactions between residents, visitors and inhabitants; a guide to the historic center re-design, which defines the main lines for the design of the public space; a process of socialization, to define the “acopuntura” and the active patios network strategies. The intervention strategy in the square “Mary Corilè” in conjunction with the creation of “La casa en el árbol” is part of the active patios network strategy. This square is an unused and degraded space, perceived by the residents as an unpleasant and dangerous place.

The square "Mary Corilè"

The square “Mary Corilè”

Among the several interventions proposed, such as the re-furnishing of the square, traffic closure, and the design of activities in collaboration with the municipality, there’s also the creation of “La casa en el árbol“, a space included in the existing trees of the square where educational activities in relation to the theme of the environment can be carried out. “La casa en el árbol” is set up as a space to get in contact and be familiar with the nature, built in harmony with the surroundings. Inside there are several “environmental” classrooms in which one can study natural resources such as sun, wind, and water. More specifically, one can study: a system of photovoltaic panels that generate the energy needed for the lights, rainwater harvesting structures, and urban gardens as environmental and ecological experiences for schools and kindergartens. It is, ultimately, an open classroom in which a new form of pedagogy built on the respect for the environment is proposed, in order to increase awareness of the natural resources and of their use, as well as increase awareness of existing technologies.

In the case of Asunción we proposed a strategic plan with ten actions in order to promote a connection between the several parts of the city through the development of spaces, named “corridors“, and of individual buildings, named “urban catalysts“, which might act as drivers of change and benchmarks within the city. The corridors are divided into three types: those “green“, which introduce a new green infrastructure in specific parts of the existing roads; those “civic“, which consist of a new network of public spaces along the roads in order to connect the most important historic and government buildings; those “dynamic“, aimed at creating active urban environments and encourage economic and cultural activities.

Configuration of a charateristic dynamic corridor

Configuration of a charateristic dynamic corridor

Among the actions of Asunción strategic masterplan one concerns the economic and landscaping regeneration of the “Green Active Coast”. Due to its topography, this area is subject to cyclical floods because of the rising water level of the Paraguay River. That forces the inhabitants of the informal settlements who live there to move temporally. While fully respecting the identity of the river and of the existing topography, we have proposed the creation of a green lung with a large sports area in continuity with the Bicentennial Park. We also promoted the integration of the informal settlements both within the urban fabric and in the areas of new urban expansion.

The Encarnación masterplan incorporates within its own name the concept of “sustainability”, since it is composed of the “Plan of Sustainable Development” and of the “Plan of Urban and Territorial Organization”. The “Plan of Sustainable Development” will establish the standards and mechanisms for the growth and for the future development of the city according to the criteria of sustainability. The “Plan of Urban and Territorial Organization” aims at directing the use and the occupation of the territory in the urban and rural areas of the municipality. Officially, the city will face in the next twenty-four years an increase of the population amounted to 62,000 people, for whom it will be necessary to provide a massive increase in housing. The model we proposed to face this need refers to the sustainable principle of “the compact city.” Through the identification of a physical border for the city’s urban growth, we have protected the rural areas from new settlements. Moreover, we encouraged, through private and municipal initiatives, the densification of areas already developed, by filling the vacant urban lots and expanding pre-existing single-family homes.

Example of urban densification

Example of urban densification

The new interventions follow the principles of the bioclimatic architecture: large overhanging roofs and vegetation as protections from the hot summer sunlight, the use of wind to moderate the hot and humid climate of Encarnación, the reuse of rainwater, and the increase of the vegetation to absorb CO2 emissions.


In all four projects, technology represented an important collaborative tool to promote our work and to enable everyone to be constantly updated on ongoing progress, but also as a support for the participatory process, so that the involvement of the citizens would not be exhausted with the end of the activities organized, but could continue to map needs, issues, concerns and initiatives for those interested.

For this reason we have developed a platform, called Local-in (formerly What if ..?), which has been adapted to each project according to their personality and to the peculiarities of each participatory process, while maintaining a common format. Local-in is a free and accessible to everyone application of collective mapping. In it, registered users can add messages, photos and geolocalised links, sorting them into categories and labels. It’s easily installable and customizable, in perfect harmony with the spirit of the projects themselves, and it can be found for each project under the name “AsuMAP” for Asunción, with the name “Encarnación Más” for Encarnación, as “Cuenca RED” for Cuenca and with the name “Centro Histórico Abierto” for Distrito Central.


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Kits para niños: involucrando a la ciudadanía más joven en el planeamiento participativo

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Como probablemente hayáis notado, hace unos meses este post fue publicado en nuestro blog en inglés.  Con razón de la publicación de este articulo en la Carpeta Informativa de Abril del CENEAM, Centro Nacional de Educación Ambiental del Ministerio de Agricultura y Pesca, Alimentación y Medio Ambiente, se ha recientemente traducido el texto al castellano. Por lo tanto, os dejamos a continuación esta lectura para hispanohablantes.

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Kits for Kids: involving the youngest citizens in participatory planning

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As you may know, in our ‘toolkit’ for the participatory processes we usually carry out in parallel to our urban projects, there are often some materials we specifically conceive to allow the participation of children and teenagers.  As part of our commitment towards inclusive processes we aim to target different social groups in our activities; especially that part of civic society that usually doesn’t have a voice in the collective debate about urban issues. Children have a particularly honest and imaginative look, and trying to understand a society or culture through their eyes is a privilege we keep enjoying project after project.

In particular, during our four latest projects in South America we detected this specific need to involve young population in participatory processes and we begun to design specific ‘kits’ for kids. As a result, we now have four different versions, developed in close relationship with the local context but also with many common features in mind. These ‘children participation kits’ are designed as a series of A4 or A3 paper sheets and they are explicitly designed to be easily reproducible. All the kits you can see in this post were used during the activities with children carried out by ecosistema urbano and our local collaborators in the schools and children’s centers of the city where the projects took place.

The different versions of these kits share the same aims:

  • Incline children and teenagers towards the urban development of their city through reflection and creativity, making them more aware of what is happening around them and improving their own ability to understand and act upon it.
  • Involve both children and their families. The activities in which kids participate —and the results they generate— attract the interest of parents and other family members who otherwise may not have the opportunity to approach the ongoing planning or design process.
  • Communicate the results; imaginative children’s eyes have the regenerative and exciting potential to bring freshness and friendliness to a process people often see as “serious” and complicated. These ‘kits’ allow us to channel that communicative potential.

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Presentando Encarnación Más: el final de un proceso, el comienzo de un desarrollo

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Jornada de pesentación del Plan - Fotografía: Mara Portillo

Jornada de presentación del Plan – Fotografía: Mara Portillo

Cerca de las dos de la tarde la gente empieza a llegar, curiosa. La pradera junto al silo y el molino de Encarnación parece inusualmente activa, con banderas y enormes pandorgas —cometas— que ondean en la brisa, sillas sobre la hierba y una gran pantalla que muestra imágenes de actividades pasadas. Parejas, amigos, familias con niños, personas que vienen solas e incluso visitantes de otras ciudades comienzan a juntarse junto al único hueco abierto en la valla de obra. Algunos comienzan a leer unos paneles que muestran diferentes propuestas de desarrollo sostenible para la ciudad.

Al fin el primer grupo de visitantes, equipados con cascos, entra caminando a la zona de obras del silo. Allí, pisando un efímero lecho de arena, descubren la historia y la situación actual del edificio, cuyo acceso original se encuentra 4 metros por debajo de donde ahora están pisando. El paseo los va guiando hacia el interior y finalmente, uno a uno, apartan una cortina y acceden al espacio más impresionante de todos: el interior oscuro, fresco y reverberante —nunca antes abierto al visitante— de uno de los grandes depósitos de grano. Allí, sobre la misma arena de obra modelada según una topografía a escala, brillan unos mapas de Encarnación proyectados desde un óculo a 15 metros de altura, mostrando el futuro de la ciudad y su territorio cercano.

El Plan

Así se presentaba a la ciudad el Plan Encarnación Más el pasado día 29 de julio de 2016. Es curioso que a veces los proyectos más importantes son de los que menos hablamos. La intensidad con la que nos absorben hace que la tarea de publicarlos quede constantemente en segundo plano, y después nos encontramos con cientos de historias atrasadas que contar. Así, del Plan Encarnación Más penas hemos publicado un par de posts en este blog. El más importante de ellos presentaba el planteamiento del proyecto, y ahora venimos a presentaros directamente el resultado. Lo que sucedió durante el proceso… está extensamente documentado en la página web del proyecto y lo iremos contando en sucesivos posts.

Plan Encarnación Más – página oficial

El Plan Encarnación Más consiste en dos documentos separados pero estrechamente relacionados entre sí, y un documento más que funciona como anexo:

Plan de Desarrollo Sustentable

Esta parte del Plan define unos criterios que permitirán que la ciudad de Encarnación se vaya haciendo más sostenible con su propio desarrollo. Como la propia definición de “desarrollo sostenible”, abarca distintas esferas de la vida urbana y rural que se ven reflejadas en diferentes apartados: distrito ecológico; ciudad integrada y conectada; ciudad compacta y compleja: medio rural activo; ciudad resiliente y segura; ciudad productiva; ciudad del comercio; ciudad de la innovación, la educación y el conocimiento; ciudad de la cultura, el deporte y el turismo; gobierno urbano abierto y social. Algunos capítulos, como ciudad fluvial o nuevo centro paisajístico, abordan situaciones específicas de Encarnación, en relación a su condición de ciudad afectada por la represa de Yacyretá.

Descargar el Plan de Desarrollo Sustentable

Plan de Ordenamiento Urbano y Territorial

Esta parte del Plan traduce los principios del Plan de Desarrollo Sustentable a una ordenanza que determina aspectos como la clasificación del territorio en rural/urbano, la definición de ámbitos de ordenamiento/gestión y parámetros de edificación, o el establecimiento de cuatro sistemas: el de protección ambiental y tratamiento paisajístico, el de movilidad, el de infraestructuras y servicios básicos y el de equipamientos y espacios colectivos.

Descargar el Plan de Ordenamiento Urbano y Territorial

Resumen del Proceso Participativo

Este documento explica el enfoque participativo aplicado en el proceso de elaboración del Plan, recoge todas las actividades que se realizaron durante los meses de julio a diciembre de 2015 y presenta una síntesis de los resultados de cada actividad.

Descargar el Resumen del Proceso Participativo


La exposición

El pasado mes de julio viajábamos una vez más a Encarnación para la presentación de estos documentos. Por mucho que se haya difundido y comunicado durante un proceso participativo, la presentación del resultado es una oportunidad especial de llegar a la gente. Y dada la importancia del Plan, era fundamental que lo conociera el mayor número posible de personas.

Así resumía el evento el Director de Planificación de la Municipalidad de Encarnación, el arquitecto Keiji Ishibashi, desde lo alto del silo:

La elección del silo como espacio para la exposición era estratégica por varios motivos. Por un lado, se trataba de un edificio al que muy pocas personas de la ciudad habían tenido la oportunidad de acceder, pero que la mayoría estarían deseando visitar, aumentando el interés por la convocatoria. Por otro lado, el silo era una muestra de patrimonio industrial que el propio Plan contempla con la propuesta de rehabilitarlo para fines socioculturales. De modo que hacer allí la exposición era a la vez una acción comunicativa y una experiencia piloto que permitiría explorar las posibilidades del lugar para visitas e instalaciones audiovisuales.

Así pues, gracias al impulso de la Dirección de Planificación y tras conversaciones con la constructora, se llegó a un acuerdo que permitiría por primera vez a cualquier persona de la ciudad acceder al interior del edificio durante el fin de semana de 30 y 31 de julio y las tres tardes siguientes.

En el interior de uno de los depósitos del silo se creó una instalación audiovisual —un mapping 3D sobre la arena del suelo, colocada allí durante la obra para consolidar temporalmente el edificio y permitir el acceso de los obreros— que mostraba algunas de las propuestas generales del Plan.

Keiji Ishibashi y Edgar Netto instalando el proyector

Keiji Ishibashi y Edgar Netto instalando el proyector – foto: Keiji Ishibashi

Instalación terminada vista desde la ubicación del proyector - foto: Keiji Ishibashi

Instalación terminada vista desde la ubicación del proyector – foto: Keiji Ishibashi

Proyección 3D resultante

Proyección 3D resultante – fotografía de gran angular – foto propia

Visitantes alrededor de la proyección

Visitantes alrededor de la proyección – foto: Frédéric Hayen

Os dejamos un vídeo que da una idea de la experiencia de la visita:

Mientras tanto, en el exterior del silo, el acceso se organizaba de forma controlada, por grupos, y con todas las medidas de seguridad necesarias para hacer accesible una zona de obra.

Visitantes accediendo al recinto

Visitantes accediendo al recinto

Visitantes accediendo al recinto – fotos propias

En la zona donde la gente tenía que esperar para acceder se montó la otra parte de la exposición: una serie de paneles que resumían el extenso documento entregado, explicando en tono divulgativo los aspectos más importantes del Plan y complementando las explicaciones con imágenes, aclaraciones y datos interesantes.

Viendo los paneles de la exposición durante la espera

Viendo los paneles de la exposición durante la espera – foto propia

Si queréis echar una mirada rápida al contenido del Plan, la versión digital de esos paneles es un resumen ideal para ello:

Al mismo tiempo varios estudiantes de arquitectura de la Universidad Católica de Encarnación montaron una instalación temporal —en un tiempo récord y con una gran economía de medios— basada en el concepto de anamorfosis, con una técnica similar a la usada varias veces por Boa Mistura. Cada lado de la instalación mostraba algo diferente: el logo del plan y las palabras +CULTA, +ACTIVA y +JUKY, que significa a la vez “sal” y “simpático” así que viene a ser el equivalente guaraní al “más salá” español.

Estudiantes montando la instalación

Estudiantes montando la instalación – foto propia


Fotos de la instalación terminada, por Frédéric Hayen

Fotos de la instalación terminada – foto: Frédéric Hayen

¿Y ahora?

Con esto, el Plan queda entregado y su proceso de desarrollo se da por terminado: ahora se encuentra en fase de revisión con vistas a su aprobación por parte de la Municipalidad.

Para Encarnación, sin embargo, podríamos decir que es ahora cuando comienza de verdad el camino hacia el desarrollo sostenible. Aunque gran parte del proceso participativo ya proponía experiencias, acciones y debates sobre diferentes formas de enfocar el futuro de la ciudad, es ahora cuando las personas e instituciones encarnacenas han de tomar el relevo y seguir su propio camino con la guía de estos documentos, que reflejan tanto la visión técnica de un equipo de profesionales como las preocupaciones y prioridades de todos los que participaron.

En los próximos posts desarrollaremos más detalles sobre este extenso proyecto. Esperamos vuestras impresiones sobre los documentos. ¿Qué es lo que os ha parecido más interesante, u os genera más dudas? Intentaremos aclararlas en los comentarios o en futuros artículos.

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VII Edición del Máster en Arquitectura y Energía_ Entrevista al director Miguel Ángel Díaz Camacho

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Hoy publicamos una entrevista, la primera de una serie de tres, que han realizado stepienybarno para su blog, sobre el Máster en Arquitectura y Energía de la Universidad Camilo José Cela (UCJC), en el cual Belinda Tato dirige el curso de especialización Networked Urbanism.

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Nuevos retos analógicos y digitales de la plataforma Local-in

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El pasado mes de Marzo 2015 en este post os presentamos la nueva y actualizada versión de Local-in (ex What if..?); en aquel momento estábamos optimizando Asumap, la plataforma de participación ciudadana realizada en el marco del proceso de socialización para el Plan Maestro del Centro Histórico de Asunción.

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Plan e+ | convocatoria abierta de talleres urbanos en encarnación, paraguay

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En el marco del Plan Encarnación Más, que está imaginando un futuro urbano sostenible para la ciudad de Encarnación (Paraguay), Ecosistema Urbano organiza una serie de experiencias y talleres creativos.

Lanzamos hoy la convocatoria abierta a estudiantes universitarios residentes en cualquier ciudad de América Latina para participar en los talleres urbanos que se realizarán en dos etapas, una primera semana del 10 a 15 de Agosto y la segunda etapa del 2 al 7 de Octubre. Estudiantes y jóvenes profesionales de diversas especialidades y centros académicos, se juntarán en equipos multidisciplinares para reflexionar sobre la ciudad y proponer acciones para mejorarla.

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