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looking at the invisible side of cities | the role of relationality in the urban context

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Today we publish a text written by Claudia Scholz and Louise Brandberg Realini.


What is the surrounding that influences the way we evaluate and imagine a single architectural building? The following text sets the stage for the interdisciplinary research project The role of relationality in urban transformation processes, about the conception of space and time in urban transformation processes. The study was driven by the question how the relational texture of a city influences urban transformations and how these transformations in turn change the city’s relational web over again. The text looks at the definition of the relational texture.

A building can never be isolated from the environment that surrounds it; and that does not merely include the landscape, which visually embrace the site, but also the images born out of diverse associations, all of which are legitimated by reasons of sensations. Memories and affections existing only in our imagination are not less real or of less importance. Their visual absence in the material world does not prevent them from influencing our behaviours and judgments in the same manner as physical objects do. We walk along streets for the most irrational reasons: for a particular bakery, a past encounter or just the way it makes us feel. Sometimes places become associated with an event, and we treasure them for that rather than for their form. Even if the proper buildings are gone, the memories linked to them may live on and continue to influence us. At other times, the arrangement of buildings may have become lived up with meaning. The buildings do not matter themselves but only as a configuration. Space in-between them makes them meaningful.

Beside the ‘invisible’ reality a single site may have, we also need to consider the ‘invisible’ relationships that every site has with its surrounding. Sometimes other sites are used to explain a specific situation; sometimes other sites make important issues more evident. Sometimes also buildings in their development process can be changed by their context, as the situation in itself could alter the building welcoming it to the context or rejecting it. Discussion around apparently unrelated objects may push the development in one or the other direction.

Hence, before intervening with something new in an existing network we need to understand and make sense of the situation we are in, what the surrounding is like beside its emblematic manifestations, its famous monuments, what are the visible and invisible relations, past and present ones, that may act on the new projects. Our thought is that in the ‘invisible’ we find important hints on how to handle transformation processes, set up projects and cues from which a particular architecture, something new, may emerge.
We would like to offer another view on the urban reality that may help to ground projects on the stories, not only the histories, of places. It is a loose framework for the design of architectural intervention, one that includes other views beside the one of the architect, the planner or the investor. The thought is to inspire architects and planners to generate new projects that emerge from within as being part of an existing reality.

The challenge therefore is to come up with something that would surface the underlying and rather ‘invisible’ relationships and reveal the finer nuances of our environment. These nuances escape the conventional reading of space and are not easily captured with the traditional tools of the architect. Synthetic observations rarely illuminate all existing dimensions.

To trace the invisible, the complicity and imaginative gift of the citizenry must be taken advantage of. Thus, we need to interview them about their day-to-day life, about their way of looking at the built environment. Starting with more personal questions as a way to warm up and to get to know each other, then we may question more general questions: What do they see? What do they cherish? Where do they pass day-after-day? Which places serve the people’s well-being? Which are their affective places? Is there something that could improve their quality of life? Afterwards we need to be more specific in regard to specific sites asking rather specifically for their perception of them: Do they know them and what do they think of their relationship to the surrounding? What followed should be a 10 to 30 minutes’ walk, where citizens show us a piece of their city bringing us to sites they like or even dislike, to places they often walk by or find particularly interesting in Lugano.

We end with a wide collection of urban stories: from a child’s accident on the main square, the routine of nightly walks in an inner urban green valley to the last singular tree along the lakeside, that subsequently can be coded to one of the five temporal time-frames (see table time-frame). It offers an understanding for which places may be altered and to which point, what would be welcomed and what would probably be rejected.

The urban stories are not only personal episodes. Many of the stories also belong to others or might have been experienced by others. Hence, they have a higher collective significance and are more present in the collective memory. These ‘collective places’ are not only conventional representative places, but also smaller venues like bars, bakeries and nameless streets.

An emotional colored map will emerge around the objects of investigation, where also series of links among sites become evident. These may help to understand its surrounding and hence, frame future intervention. This vision is another reading of today’s reality, where sites – beyond functionality, form and usability – represent the territory from the citizens’ point of view with its atmosphere, its emerging problems and themes. More than a must follow manual it is ‘food for thought’ that may help architects to take position, build structure and unite diverse parts of reality. It wants to unfold the values of those we build for today. Ignoring them, we risk that our designs are rejected or misunderstood. These values need a continuous assessment because as society change, also our behaviours change. To bring it further and work with digital tools would be a next step to do.

More information:
Scholz, C. & Brandberg Realini L. (2012) Multiple perceptions as framing device for identifying relational places, Swedish Design Research Journal, 2: 38-45

CLAUDIA SCHOLZ (March, BArch) and LOUISE BRANDBERG REALINI (March, BArch) are both
co founders of CODESIGNERS, a Lugano-based studio for architectural designs, strategies and research. The studio is involved in landscape design, strategic planning and consulting.

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Plan e+ | convocatoria abierta de talleres urbanos en encarnación, paraguay

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En el marco del Plan Encarnación Más, que está imaginando un futuro urbano sostenible para la ciudad de Encarnación (Paraguay), Ecosistema Urbano organiza una serie de experiencias y talleres creativos.

Lanzamos hoy la convocatoria abierta a estudiantes universitarios residentes en cualquier ciudad de América Latina para participar en los talleres urbanos que se realizarán en dos etapas, una primera semana del 10 a 15 de Agosto y la segunda etapa del 2 al 7 de Octubre. Estudiantes y jóvenes profesionales de diversas especialidades y centros académicos, se juntarán en equipos multidisciplinares para reflexionar sobre la ciudad y proponer acciones para mejorarla.

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Plan Encarnación Más | imaginando un futuro urbano sustentable para Encarnación, Paraguay

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La ciudad paraguaya de Encarnación, a orillas del río Paraná y fronteriza con Posadas (Argentina), sufrió recientemente el trauma colectivo de perder su centro urbano por la subida del nivel del agua de la presa binacional Yacyretá (argentino-paraguaya). Fue un proceso controlado, pero no dejó de ser una pérdida de identidad traumática para sus ciudadanos.

Transformación urbana y paisajista de Encarnación en los últimos 10 años

Para repensar con ilusión el futuro de la ciudad, El Consejo Urbano Municipal de Encarnación, entidad compuesta por diversos actores de la municipalidad y la sociedad civil de Encarnación, convocó un concurso por invitación para la redacción el Plan de Desarrollo Sustentable y el Plan de Ordenamiento Urbano y Territorial. El concurso fue ganado por Ecosistema Urbano, que propuso un proceso de reflexión colectiva para la redacción del Plan.

El pasado mes de Marzo se dio inicio al Plan Encarnación Más, el proyecto de desarrollo de dos planes fundamentales para la Ciudad de Encarnación (Paraguay): el Plan de Desarrollo Sustentable y el Plan de Ordenamiento Urbano y Territorial. Dichos planes son documentos separados, pero están estrechamente relacionados entre sí… y para facilitar la comunicación y difusión, resulta más sencillo referirse a ellos como un solo proyecto:

Plan Encarnación Más, porque creemos que la ciudad puede ser mucho Más.
Más abierta, Más activa, Más creativa, Más didáctica, Más inclusiva…


Temas de proyecto

¿En qué consiste el plan?

Los trabajos que se realizarán están divididos en cuatro áreas:

+ Redacción del Plan de Desarrollo Sustentable de Encarnación:  que establecerá las bases y los mecanismos para que el crecimiento y futuro desarrollo de la ciudad incorporen criterios de sustentabilidad

+ Redacción del Plan de Ordenamiento Urbano y Territorial de Encarnación: cuya finalidad es orientar el uso y ocupación del territorio en el área urbana y rural del municipio para conciliarlos con su soporte natural.

+ Definición de Proyectos Piloto: definición de propuestas innovadoras de gestión y de transformación física que sirvan como catalizador de las aspiraciones y el empoderamiento ciudadano.

+ Proceso participativo: el Plan Encarnación Más propone un proceso innovador de participación ciudadana presencial y online, para posibilitar la comunicación bidireccional entre las instituciones y la ciudadanía, permitiendo que el futuro desarrollo y transformación urbana se realicen con el empuje y el empoderamiento ciudadano necesario.

Documentos y entregables

Los documentos y entregables que constituirán el Plan Encarnación Más son:

1. Diagnóstico y objetivos

Durante esta fase inicial del Plan, el énfasis se pondrá en abrir el abanico de análisis y referencias para identificar más claramente oportunidades de desarrollo y carencias parciales de información. Quedarán planteadas así las principales líneas de trabajo para la siguiente fase. Al mismo tiempo, este documento será el embrión del material necesario para la introducción a los distintos talleres de participación. Este Primer Borrador será discutido con el Consejo Municipal de Desarrollo Urbano para intercambiar impresiones, identificar oportunidades de mejora y poder ajustar prioridades de cara al desarrollo del segundo Entregable.

2. Documento director Plan Encarnación Más 

En esta fase intermedia, se presentará el Documento Director del Plan Encarnación Más, incluyendo las directrices principales de los dos documentos que integran el Plan (Plan de Desarrollo Sustentable y Plan de Ordenamiento Urbano y Territorial). Igualmente incluirá un Anexo de Participación donde quedarán reflejadas las actividades, formatos y resultados preliminares desarrollados durante el proceso.

3. Plan Encarnación Más 

En esta fase se presentarán los documentos finales del Plan Encarnación Más:

– Plan de Desarrollo Sustentable: El Plan de Desarrollo Sustentable establecerá las bases y los mecanismos para que el crecimiento y futuro desarrollo de la ciudad incorporen los criterios de sustentabilidad en sus diferentes capas: social, ambiental y económica

– Plan de Ordenamiento Urbano y Territorial: El Plan de Ordenamiento Territorial y Urbano tendrá por finalidad orientar el uso y ocupación del territorio en el área urbana y rural del municipio para conciliarlos con su soporte natural. Es un instrumento técnico y de gestión municipal donde se definen los objetivos y estrategias territoriales en concordancia con el Plan de Desarrollo Sustentable.

¿Cómo se entiende la participación en el Plan Encarnación Más?

La participación es un aspecto fundamental del desarrollo urbano y territorial, ya que permite incorporar y dar respuesta a las necesidades, expectativas y demandas de los ciudadanos, y proporciona una información fundamental para el diseño de las estrategias y soluciones que conforman la visión de futuro de la ciudad, siempre bajo criterios de sustentabilidad y justicia social.

El Plan Encarnación Más plantea llevar la participación más allá de la mera consulta a agentes clave o a ciudadanos en general, tratando de construir un ambiente activo y creativo en torno al proyecto, en el cual cualquier persona pueda encontrar al menos un modo de implicarse afín a sus intereses, disponibilidad, perfil, etc.

Por ello, todas las actividades del plan se encuentran en mayor o menor medida relacionadas con 5 formas diferentes de entender la participación:

Grafico de las actividades participativas de proyecto

ACTIVACIÓN: [Encarnación Más Activa]
Enfoque orientado a la acción directa sobre la ciudad y sus ciudadanos, a la experimentación con “prototipos urbanos” que permitan comprobar si determinadas ideas funcionan y a la activación y creación de conexiones entre agentes activos de la ciudad. El resultado más patente de un proceso participativo, aparte de una transformación física del entorno urbano, es la renovación y reactivación del tejido asociativo, generando nuevas y creativas conexiones entre agentes que previamente no operaban en red.

CREATIVIDAD: [Encarnación Más Creativa]
La creatividad como medio para dar forma a una visión común del futuro de la ciudad, a través de la reflexión, el debate o el diálogo constructivo. Este enfoque de la participación nos permite interpretar el imaginario colectivo de los ciudadanos, sus sueños y su cultura, y enriquecer el Plan con aspectos cualitativos fundamentales.

EDUCACIÓN: [Encarnación Más Didáctica]
Todo proyecto de cambio requiere un enfoque educativo para ser correctamente asimilado y apropiado por las personas. Las actividades formativas ayudarán a comprender el Plan y el desarrollo urbano sustentable en general, y a crear capacidad local necesaria para llevar ambos adelante.

CONSULTA: [Encarnación Más Inclusiva]
Este aspecto, la consulta, es el que se entiende habitualmente como “participación”. Se refiere tanto a recopilar datos cuantitativos de forma sistemática través de encuestas, relevamientos y mapeos, como a dar voz a las necesidades y propuestas de los ciudadanos o a facilitar un canal de feedback o revisión de las propuestas.

COMUNICACIÓN: [Encarnación Más Abierta]
Este aspecto tiene que ver con la comunicación y la difusión, con la puesta en marcha de canales que permitan extender el alcance del proyecto, transparentar su proceso de desarrollo, compartir sus datos de trabajo y permitir un seguimiento por parte de los interesados.

El Plan desarrolla mecanismos de interacción que incluyen esos 5 enfoques en mayor o menor medida, con distintas posiciones entre lo más intuitivo y lo más sistemático, a fin de conectar con la ciudadanía a varios niveles a lo largo del proceso.

¿Como se gestiona la comunicación del Plan?

Para asegurar una comunicación constante y eficiente de los avances y de las actividades del Plan se ha creado una plataforma web ad hoc. La pagina, presentada oficialmente a la ciudadanía en Encarnación el pasado jueves 30 de Julio, unifica la comunicación, presenta las convocatorias a las actividades participativas y será el lugar desde donde descargar los diferentes documentos producidos para que el Plan Encarnación Más sea lo más abierto y transparente posible.

Cabecera de la pagina web

¿Cuáles son las actividades del Plan?

Con el objetivo de hacer una Encarnación más abierta, más activa, más creativa, más didáctica y más inclusiva se organizan una serie de actividades participativas que involucran diferentes actores y agentes activos en las varias fases del proyecto. Una de las actividades inminentes que se llevarán a cabo en Agosto en Encarnación es el taller con los estudiantes universitarios, cuyos detalles serán objeto del próximo post.

Algunas de las actividades que se llevarán a cabo durante la redacción del Plan

¡Estamos encantados de estar trabajando en un proyecto tan interesante como el Plan Encarnación Más!

Iremos publicando una serie de post que cuenten paso a paso el “work in progress” de esta nueva y emocionante aventura en Paraguay, stay tuned!