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ecosistema urbano at recoded city : co-creating urban futures | book launch

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We are very glad to announce that next Monday 11 January 2016 there will be the official launch of the book Recoded City : Co-Creating Urban Futures, written by Thomas Ermacora (@termacora) and Lucy Bullivant Routledge (@Urbanista_org), where some of ecosistema urbano recent projects are featured.

Recoded City is a global survey of participatory placemaking and distributed urbanism, burgeoning movements engaging citizens in advancing visions for their cities and towns, and supporting their well-being through localised design and self-governance.

Co-authored by regeneration architect and impact entrepreneur Thomas Ermacora and writer and curator Lucy Bullivant, Recoded City examines the potential of citizen-led collaborative neighbourhood renewal strategies emerging in the interstices of rigid, top-down masterplanning, which has seen identity stamped out of place. During the years 2010-13 the number of city dwellers increased by 200,000 per day. In our urbanised world it is vital that we make cities which are more resilient, future proofing neighbourhoods by making them relevant to and reflective of the people who live there.

But the top-down city has alienated people. In the modern globalised world extreme forms of capitalism overshadow human rights, and government resources are increasingly depleted. Whether by repairing the damage of natural disaster or healing the pains of uninspired planning, communities are starting to work proactively to pursue a localised placemaking which is more responsive, resource-efficient and holistic in its approach. At the same time architecture has been expanding as a multidisciplinary field.

The authors advocate architecture and urban design which is socially engaged and motivated by a civic duty to help the 90%, not the privileged 10%. In the Recoded City architects are enablers and facilitators, working with citizens for a better future.

See more at www.clairecurtrice.co.uk

The lauch event will take place at House of St Barnabas in London from 6.30 to 9.00 pm.

Limited availability – mail@clairecurtrice.co.uk

If you are in London, don’t miss it!

recoded city

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ecosistema urbano at 2015 Shenzhen — UABB bi-city biennale of urbanism and architecture

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overall view

Between November and December 2015 we spent one week in Shenzhen on the occasion of the 2015 Bi-City Biennale of Urbanism/Architecture, being invited by curators Alfredo Brillembourg and Hubert Klumpner to be part of the Radical Urbanism section of the exhibition. The brief of this edition of the Biennale is “Re-Living the city”, a reflection about reuse and rethinking existing buildings, the reimagination of our cities, and the remaking of our daily lives by design. The main location of the event was connected to the topic of the Biennale: the former Dacheng Flour Factory has been transformed into a massive container of thoughts and innovative practices in urbanism without hiding its recent past of industrial activity and its uncertain future.

The Dacheng Flour Factory_ Image: UABB

Our installation at the UABB Biennale, called Networked Urbanismdisplays a selection of pilot projects exploring physical and immaterial urban improvement, a critical catalogue of their urban contexts, the understanding of urban complexity and the new tools developed to address it. The colourful multimedia exhibition displays 10 pilots projects, implemented during the past 10 years in different contexts around the world, but also displays 1 mockup, a real scale version of an urban furniture design.

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The Networked Urbanism Installation reflects the working method: an overall strategic vision that relies on short term punctual and powerful interventions in specific and emblematic spots (pilot projects), rather than long term and high resources urban strategies. Ecosistema Urbano’s projects empower people and engage citizens in the tangible transformation of the places where they live.

The definition and final layout of the installation was an intense process of research and real scale experimentation to find interactions between graphic design, communication, animation and optical effects. We tried to show the common philosophy behind each project in a very visual and communicative way. Each pilot project is communicated with a graphic slogan synthesizing the nature of the intervention and its message, a reference to the city where the project is implemented, and a description of the overall urban strategy.

slogan

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10 pilot projects

Moreover, a digital layer of information is added to the graphic display. 5 multimedia dioramas provide an intriguing representation of the following pilot projects: Exuma Garden of Dreams, Dreamhamar, Asunción Open Lab,  Voronezh Sea Revitalization, and Encarnación Sustainable Development Territorial Plan.

Diorama for the project Dreamhamar

The other 5 pilot projects presented in Networked Urbanism installation are described throughout short movies displayed as holograms, thanks to a DIY fascinating technique. The videos of the projects Ecobulevard, Air Tree Shanghai, Ecópolis Plaza, Energy Carousel, Escuela Febres intervention in Cuenca , explain with 3d holograms the complexity of this interventions, showing the different layers and their several possible points of view and configurations.

Hologram of Ecobulevar project

1 Mockup
Well centered on the main wall of the space lays the message “Customize public space“, surrounded by drawings of the possible configurations of Madrid Chair. In the central area of the exhibition there are 18 pieces of this flexible and multipurpose urban furniture in red and orange versions allowing visitors to interact and create their own favourite exhibition layout.

Assembly phase of Madrid Chairs

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The UABB Biennale will be open until March 3rd 2016, if you are planning to visit Shenzhen, don’t miss it!

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elCASC 2015 | celebrando la ciudad que podría ser

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A las brochas ©Malin Mohr

A las brochas ©Malin Mohr

Este post ha sido escrito por Fernando Navarro para mostrar y compartir los resultados de la 3ª edición del festival elCASC, celebrado el pasado verano. Es un proyecto interesantísimo y por ello lo compartimos para darle difusión y así poder inspirar a otros profesionales y colectivos para la mejora de su entorno.

Todos los días del año se celebran festividades con un sinfín de razones: para conmemorar el fin de una guerra, para conmemorar el nacimiento de algún personaje ilustre, para honrar algún santo, etc. Estas festividades están siempre asociadas a diferentes formas de celebración pública, lúdica y compartida. Además de estas festividades existen también muchas otras jornadas que no están asociadas a festejos como son el día del agua, el día de la paz, el día contra el cáncer o el día de los derechos humanos (entre muchos otros). El pasado 31 de Octubre tuvo lugar el día mundial de las ciudades, que culminaba el “Urban October”, todo un mes propuesto desde el programa ONU-HÁBITAT que pretendía concienciar, promover la participación, generar conocimiento e involucrar a la comunidad internacional para trabajar por un futuro mejor para nuestras urbes. ¿Pero, qué tipo de celebración debería asociarse a este día mundial de las ciudades? ¿De qué forma podríamos concienciar, promover la participación, generar conocimiento e involucrar a la comunidad internacional para trabajar por un futuro mejor para nuestras urbes de una forma pública, lúdica y compartida?

Mesas participación ©Lluís Bort

Mesas participación ©Lluís Bort

Desde hace tres años, se viene celebrando todos los veranos en la ciudad de Villena un Festival de Activación Urbana y Socio-Cultural que tiene como principal objetivo el mostrar las capacidades de la reflexión y construcción colectiva de la ciudad de una forma lúdica. El Certamen de Activación Socio-Cultural del centro histórico, elCASC, pretende generar un espacio donde permitir el planteamiento de nuevas formas de intervención sobre la ciudad para implementar el funcionamiento de la administración pública a través de formas de participación no regladas. Al mismo tiempo, todos los participantes del festival tienen la oportunidad de aplicar y aprender aspectos teóricos de la regeneración urbana a través de la práctica, generando conocimiento a través la acción. El festival aúna a todos los agentes relacionados con la planificación urbana, demostrando la importancia de una correcta coordinación de los diferentes agentes y recursos disponibles. De esta forma los participantes del festival celebran la forma en que consideran que debía funcionar la planificación y la reactivación urbana de la ciudad: actuando, participando y divirtiéndose.

elCASC 2015 (Teaser) from el fabricante de espheras on Vimeo.

En 2014, diferentes asociaciones de escuelas de planeamiento y asociaciones de urbanistas tanto europeas como internacionales, galardonaron a elCASC con el Young Planning Professionals Award. Este premio reconoce el trabajo del festival por ser una herramienta práctica integral muy útil e innovadora como complemento para el planeamiento y por su capacidad para aunar, coordinar e implicar a los diferentes agentes implicados en la regeneración urbana. En 2015, el Colegio de Arquitectos de la Comunidad Valenciana premió a elCASC con el premio COACV Solidario, reconociendo también el trabajo la labor social del evento.

La tercera edición del Certamen de Activación Socio-Cultural del centro histórico de Villena, tuvo lugar entre los días 23 de Julio y 01 de Agosto de 2015. Este evento académico-institucional consiste en una serie de talleres que llevaron a cabo pequeñas acciones e intervenciones arquitectónicas, artísticas o socio-culturales de bajo coste como ejemplo práctico para la reactivación y regeneración de esta trama urbana histórica. Estas acciones o intervenciones no son la finalidad única del festival, sino que ellas mismas representan una fuente de conocimiento o una excusa para involucrar a distintos agentes que no suelen trabajar de forma coordinada. A través de estas acciones y actividades trabajadas en la calle, se pretende mejorar la difusión y la concienciación de la importancia de los vecinos en la construcción de su propia ciudad.

Encalijá ©Malin Mohr

Encalijá ©Malin Mohr

De las misma forma que en las dos ediciones anteriores, desde la oficina del centro histórico del Ayuntamiento de Villena se promovió una encalijá dentro de elCASC y abierta a todos los vecinos. La selección de las calles a encalar se hizo de forma coordinada con las asociaciones del barrio del Rabal y el barrio de San Antón para reforzar el trabajo que estas mismas asociaciones vienen realizando. Como una de las actividades conjuntas para todos los participantes y previas a los talleres, se organizaron 5 mesas de participación a diferentes escalas que se encargaron de coordinar diferentes equipos expertos en la materia. Las mesas de participación contaron además con la asistencia de vecinos y personas vinculadas al centro histórico como políticos y técnicos con la intención de ofrecer una visión bastante completa sobre los temas. Para la escala territorial se contó con Grupoaranea, en la escala urbana con Crearqció, en la de Centro histórico con Monodestudio, para estudiar los vacíos urbanos con Adrián Torres y para la vertiente social con Grup Sociograma.

También se entabló una relación con el centro histórico de Castalla, gracias un año más a la implicación de Actiu, se llevó a cabo una jornada deportiva por el centro histórico de Castalla, donde se localizaron 6 puntos estratégicos del barrio para potenciarlos recuperando los juegos tradicionales de la zona como el “trinquet”, la “tanga i ploms” o el “mocadoret”.

Castalla ©Santiago Vicente

Castalla ©Santiago Vicente

Destaca por encima de todo la renovación producida en la Plaza de la Leña, recuperando para la ciudadanía un espacio degradado en el barrio de San Antón. El taller “A las brochas”, dirigido por Verbo estudio ha modificado por completo la percepción de ese espacio a través de un nuevo diseño del pavimento que han estudiado, propuesto, trabajado y pintado los propios participantes del taller. Los efectos del taller no fueron únicamente físicos, sino que trataron de explorar su efecto social convocando un campeonato de fútbol con niños de la zona.

A las brochas ©Verbo estudio

A las brochas ©Verbo estudio

El taller “A Jardinar” dirigido por “Aabside ingeniería y paisajismo” (oficina local y vecinos del barrio), se trabajó sobre las posibilidades para introducir vegetación en los centros históricos a través de macetas en ventanas, balcones y patios. Para finalizar, se llevó a cabo una intervención de la plaza de la Leña a través de la cual ayudaron a dignificar este espacio urbano.

El taller “JoinMe Casc” llevado a cabo por “Arae patrimonio para niños” conjuntamente con el “café-taller Que viene el Lobo” quiso atraer a los más pequeños a este mismo espacio del centro histórico para mostrar y transmitir uno de los principales valores del centro histórico de Villena: el castillo de la Atalaya. Una multitud de niños tuvo la oportunidad de jugar y asediar en la misma Plaza Leña un castillo construido con cartón adaptado a sus dimensiones.

Join-me casc ©Ricardo Ruiz

Join-me casc ©Ricardo Ruiz

El “equipo liquen” dirigió el taller “Derecho al pedaleo” en el cual diseñaron y construyeron un mobiliario autosuficiente que produce energía para cargar móviles a través del pedaleo de la persona que se sienta en el mismo.

Derecho al pedaleo ©Santiago Vicente

Derecho al pedaleo ©Santiago Vicente

Una de las actividades más interesantes para los participantes del festival fue la gincana organizada por el colectivo “Espai Espill” dentro de su taller “Rabaleando”, donde aprendieron muchas de las particularidades e historias que conforman la historia menos conocida que marca la identidad de Villena.

Rabaleando ©espai espill

Rabaleando ©espai espill

Otro de los espacios de la ciudad donde se ha actuado de forma física es un jardín cercano al Castillo de la Atalaya, situado entre éste y el Centro de Recepción de Visitantes. El taller “piedra, barro y madera” liderado por el colectivo “el mas de palla” construyó un banco utilizando la técnica tradicional del tapial y se reutilizó el encofrado para construir varias jardineras.

Piedra, barro , madera ©Lluís Bort

Piedra, barro , madera ©Lluís Bort

El taller “Re-lugar” que llevaron a cabo el colectivo “L2F” trabajaba a través de la reivindicación del uso del espacio público como espacio lúdico a través de pequeñas intervenciones que transforman los lugares.

El taller “Afterart” dirigido por el “colectivo intromitto” estuvo estudiando la capacidad del arte escénico para romper las barreras que generan los estigmas.

Por último, El taller “Entre ollas” de “La cuina furtiva” congregó a varias mujeres de distintas culturas alrededor de una misma mesa y cocina para reflexionar durante varias sesiones entre todas sobre el papel activo de la mujer en la sociedad multicultural actual.

El festival está organizado por la Universidad de Alicante a través de su Sede Universitaria en Villena, el Ayuntamiento de Villena a través de sus concejalías de Casco histórico y juventud y la oficina de arquitectura el fabricante de espheras.

Dossier resultados 2015

Enlaces de interés:

https://www.elcasc.com

https://www.facebook.com/elCASC-124488357736087

Aquí van los videos resultados talleres 2015:

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UCJC | Encarnación y el Máster en Arquitectura y Energía 2015

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⚐ ES – Como ya comentamos anteriormente, desde el pasado mes de Octubre nos hemos incorporado como docentes en el Máster en Arquitectura y Energía (MAE) en la Escuela de Arquitectura y Tecnología UCJC.  

El MAE, en su VI edición, profundiza en la nueva suma de conocimientos para la gestión de los recursos, la reducción de la demanda energética y el aprovechamiento de las fuentes renovables en el actual contexto global de crecimiento asimétrico y agotamiento de los recursos, que supone un 40% de la energía consumida en el mundo.

En este contexto, se ha optado por trabajar en una ciudad con una vocación por diminuir su gasto energético como es la ciudad de Encarnación, Paraguay, a través de su Plan de Desarrollo Sustentable en el que llevamos trabajando varios meses. Todos los departamentos del Máster y sus diferentes asignaturas trabajarán en esta ciudad investigando soluciones bioclimáticas para viviendas sostenibles, sistemas constructivos pasivos, un urbanismo en red o fuentes de energía alternativa, con las que encontrar soluciones extrapolables a otras partes del mundo.

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⚐ EN – Last October we joined as faculty at the Master in Architecture and Energy (MAE) at the School of Architecture and Technology UCJC.  

In the current global context of uneven growth and the depletion of resources, the construction sector accounts for 40 per cent of the energy consumed worldwide. Any work carried out on the land, be it urban, architectural, infrastructural or landscaping, should include strategies for resource management, the reduction of energy demand and the use of renewable sources. The sixth edition of MAE looks in depth at this new body of urgent and essential knowledge, identifying the tools needed to create a development model that is compatible with environmental balance.

We have chosen to work in an emblematic city in terms of energy consumption and new sustainable policies: Encarnación, Paraguay. For the last few months we have been working on the Urban and Territorial Planning and Sustainability Plan for the city, making of Encarnacion a pioneer case study in sustainable urban development.

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CUENCA RED | comenzando el proceso de socialización

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Como adelantamos en la presentación del proyecto CUENCA RED: Red de Espacios Dinámicos” en la ciudad de Cuenca, Ecuador, el pasado mes de Octubre dio inicio el proceso de socialización con el objetivo de establecer un diálogo creativo con la ciudadanía que ayude a definir las estrategias para el “Plan de Recuperación y Mejoramiento del espacio público en el Centro Histórico”.

conoce más sobre las actividades participativas

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ecosistema urbano at ISU talks #3: Ruralism | international conference in Braunschweig, Germany

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Next November 18th, Belinda Tato will be keynote speaker at the International Conference, ISU Talks #03: Ruralism organised by the Institute for Sustainable Urbanism. Other speakers include Snøhetta, OMA/AMO, etc…

The institute is located in Braunschweig, Germany and according to their own definition is part think-tank, part design laboratory, committed to promoting research and scholarship on sustainable urbanism in an international and interdisciplinary setting.

Since October 2012, ISU is lead by Prof. Dr. Vanessa Miriam Carlow, within TU Braunschweig’s Department of Architecture, Engineering, and Environmental Sciences. ISU has worked with partners in Africa, Asia, South America, USA, and all over Europe. ISU has four themes under which its teaching and research projects fall: Space as Resource, City in Society, Impossible Sites, and Urban-Rural Relations.

Here is a brief introduction to the Conference:

In the current city-centred discourse, rural spaces are often dismissed as declining or stagnating. However, rural spaces also play a critical role in sustainable development, as an inextricably linked counterpart and complement to the growing city, as extraction sites, natural reservoirs, providing for ecosystem services or leisure spaces.
The city and the countryside are evermore increasingly mutually reliant. A closer look at the countryside unveils a set of dynamics overlaying and changing rural space, beyond trends of depopulation and shutdown of public facilities. The once remote and quiet countryside is now traversed by global and regional flows of people, goods, waste, energy and information, interrelating it with the larger urban system, even bringing it to the frontlines of regional transformation and sustainability.

The conference proposes the following questions:
– How can the contemporary rural be conceived of and described?
– What new concepts for rural living currently exist?
– How are urbanisation and ruralisation processes connected?
– Can impulses for the design of urban space be drawn from the imagined and practiced connections between the urban and the rural?
– How can we formulate a (new) vision for ‘ruralism’?

More info

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CUENCA RED | red de espacios dinámicos

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 Cuenca Ciudad Sostenible

El pasado mes de agosto dimos comienzo los trabajos del proyecto Cuenca RED dentro del “Plan de Recuperación y Mejoramiento del Espacio Público en el Centro Histórico de Cuenca, Ecuador”.

conoce más sobre el inicio de los trabajos

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Inscripciones abiertas para el taller en CIDEA, Coruña

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Este fin de semana, viernes 13 y sábado 14 de noviembre, Ecosistema Urbano estará presente en Coruña, para llevar a cabo un taller de reflexión urbana y participación ciudadana. La experiencia está dirigida a profesionales con interés en la mejora y transformación de espacios urbanos con herramientas multidisciplinares: arquitectura, sociología, diseño urbano, antropología, comunicación, paisajismo,…
El taller propone un espacio de descubrimiento, identificación y comunicación pública de inquietudes ciudadanas y deseos de mejora y transformación de la ciudad. Culminará con una conferencia en la Fundación Luis Seoane, impartida por Jose Luis Vallejo el sábado 14 de noviembre a las 19.30 h.
Todos estáis invitados a esta experiencia, que esperamos sea un éxito de participación y aprendizaje.
No os quedéis sin vuestra plaza e inscribiros de forma gratuita en el taller o la conferencia, antes del miércoles 11 de noviembre, a las 19h:

Inscripción para el taller o la conferencia

Más información

Organización:
CIDEA en la Fundación Luis Seoane
Calle San Francisco, 27 – 15001 Coruña
T· 981 216 015
e-mail · cidea@coruna.es
www.cidea.gal

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Ecosistema Urbano en HABITAT III – Naciones Unidas

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⚐ ES – Hábitat III es la Conferencia de las Naciones Unidas sobre Vivienda y Desarrollo Urbano Sostenible que tendrá lugar en Quito, Ecuador, del 17 al 20 de Octubre de 2016.

Dentro del proceso preparatorio hacia Hábitat III se organizan las Reuniones Regionales y Conferencias Temáticas que involucran a una amplia gama de participantes para debatir las prioridades de la Nueva Agenda Urbana y las recomendaciones políticas en forma de una declaración final.

La próxima semana tiene lugar la Conferencia Temática Ciudades Intermedias: Crecimiento y Renovación Urbana, en la ciudad de Cuenca, Ecuador. Ecosistema urbano tomará parte en dicho evento, moderando la Sesión plenaria sobre “Crecimiento inteligente: Movilidad, espacio público y sostenibilidad ambiental” el próximo Martes día 10.

El panel incluye a expertos como Francisco Arola, Cátedra UNESCO, Univ. Lleida; Horacio Terraza, Coordinator Emerging and Sustainable Cities Initiative, IADB; Adalberto Maluf, Director del Departamento de Asuntos Gubernamentales y Marketing, BYD Brasil; Jose Cañavate, entre otros.

Más información y programa

A continuación un extracto de la temática:

Ciudades Intermedias: Crecimiento y Renovación Urbana

Los procesos de urbanización y desarrollo acelerado de los asentamientos humanos dieron entre los resultados, a las grandes metrópolis o megalópolis, escenarios poco favorables en los que, a menudo, ha sido difícil alcanzar buenos niveles de calidad de vida. Sin embargo, también han puesto en primer plano a las llamadas ciudades intermedias como centros que acogen la mayor cantidad de la población urbana a nivel global y que son sometidas a continuos cambios en su “nicho” ecológico por su propia dinámica económica y social.

Es en este marco que estas ciudades, también denominadas como ciudades “secundarias o menores”, surgen como “intermediarias” no solo en tamaño y escala, sino fundamentalmente en funcionalidad. Estas ciudades sufren procesos de construcción y reconstrucción que no se equiparan a los trascendentes cambios sociales y culturales, que conllevará asumir también múltiples desafíos, puesto que es preciso “modificar lo existente”, extraer todo aquello que ha sido identificado como “obsoleto” e insertar nuevas estructuras de “soporte vital” para la urbe y especialmente su periferia.

Varios espacios hablan a nivel mundial del “poder de las ciudades intermedias”, como si de ellas dependiera encontrar una apuesta o alternativa a futuro para responder las exigencias identificadas para los próximos años, o si su pronunciamiento fuese una voz calificada a nivel mundial al momento de formular propuestas y soluciones prácticas que funcionen y sean asumidas como buenos ejemplos para alcanzar un desarrollo urbano sostenible en diferentes áreas geográficas y culturales.


⚐ EN – Ecosistema Urbano will be participating in an advisory board meeting next Tuesday,  November 10, in Cuenca, Ecuador, together with several other participants. The event is part of “The Urban Dialogues”, which host a series of e-discussions over the course towards Habitat III (October 17-20, 2016) with the aim of integrating all voices and bringing forward new and emerging thinking in the elaboration of the New Urban Agenda.

The Urban Dialogue on Intermediate Cities will enable people all around the world to join the debate, bringing together a broad range of stakeholders, as well as citizens, to discuss major ideas and issues of topic of the Thematic Meeting to be held in Cuenca, 9-11 November.

The online debate will provide inputs for the Final Declaration.

More info and program

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What does it all mean for an architect? Geography, “soil and blood”, I mean. Is it destiny?

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Luigi Ghirri, Marina di Ravenna

Today we publish an article written by Nathan Romero Muelas, a Spanish architect living in Denmark for more than ten years now. The article has been published in the danish blog arkfo.dk

Immigration is setting Europe in a defensive mode, a state of mind that politically ranges from reluctance to paying lip service to universal solidarity. At the same time, we architects, and not only in Denmark, are busy again with questions of national identity and cultural legacy. Within academia and other architecture institutions, eyes are turning inwards to examine, for instance, all things “Nordic”. There are seminars galore on Nordic urbanism, or for example, on the possibility of a Nordic high-rise.

I’m interested in the timing of these two phenomena. Introspection is important. I guess societies, like human beings, need periodic diving into the oracular “know thyself “ of the Greeks. It usually happens when they feel questioned, or under pressure. I would like to know if this insistence in what we are, (Nordic or whatever), shares this menaced condition.

There have never been so many foreign architects and architecture students, working and living in Denmark. However, how different the situation, the mood, from not yet fifteen years ago, when I first arrived in Denmark. The Europan competition, the Erasmus program: Europe seemed open and enjoying, if I’m not mistaken, a moment of expansive optimism. Today foreigners populate our studios, working as interns mostly, in economic conditions at times worse than their Danish peers. They resemble more the southern immigration of the sixties, a working force that for some threatens the professional establishment, the architectonic version of the very publicised Polish travelling construction workers in Denmark.

COULD THERE BE, I WONDER, A RELATION BETWEEN THIS IMMIGRATION WAVE, MOTIVATED NOT ONLY BY CURIOSITY, BUT ALSO NECESSITY, AND THE URGE OF PROFILING AND BRANDING A NATIONAL OR REGIONAL ARCHITECTURE? BRANDING IN THE COMMERCIAL SENSE (ARCHITECTURE POLITICS) BUT ALSO IN THE ORIGINAL LIVESTOCK SENSE: TO TELL THIS CATTLE FROM THAT CATTLE.

But home is best 

In a refreshing essay, (“Drømmen om de smaa samfund”, 1977), Steen Eiler Rasmussen lucidly demolishes the myth of a well functioning small society. He remembers a priest during the German occupation of Denmark. After having spent some time at the Frøslev concentration camp, this priest praised emphatically the experience in the camp. It was a humane experience he wouldn’t have liked to miss: under a common pressure, facing a common enemy, solidarity, mutual care and….a certain cosiness (“hygge”), flourished!

The Biannual competition Europan, with all its limitations and flaws, is a visionary idea, the perfect antidote to nationalist architecture. In the next edition, Denmark has decided not to participate. I imagine there are well founded motives, and surely unrelated to my reasoning here. But let me propose a perverse motive, for argument´s sake: the outcome of Europan is uncontrollable, in principle everybody can win. There follows a compromise, (sadly a weak compromise, in some countries), to build the winning project. Now, let’s say a Chinese architect wins. Frankly folks, what can a Chinese architect possibly know about the arcane secrets of Nordic light? And more importantly: where do we fit this Chinese in the promotion politics of Danish architecture?

 

Photo: Kim Høltermand

Soil, blood and onions

Ever since I arrived to Denmark I have had the unsettling words of the Spanish architect Jose Antonio Coderch at the back of my mind. In 1960 he wrote an essay-manifesto, which was interesting, coming from the most individualist of architects. Its title was It is not geniuses we need know. In it, he wrote: “Let architects work with a rope tied to one leg, to stop them from staying too far from the earth where they have their roots, and the people they know best”. It made then a lot of sense: facing the all pervasive international style, it was a call for attention to the remainder of local building traditions but also hints at the idea that the artist, the architect, should only talk about what he knows well. And that meant then his origin. Despite of his connections to the Smithson’s, his belonging to Team 10 and winning the Milan Triennale golden medal in 1951, Coderch never really left Barcelona. But today I would argue that the exception is an architect that spends his entire life in the place he was born.

I go back to Altea, the Mediterranean town where I was born. I haven’t been here for a long time.  Instantly upon arrival, I realize I’m home. That is, my body does. It remembers. The pine trees, the agave, the hills. And, yes, the light, different from any other, and very dear to me. But then I realize that I have spent more time in Copenhagen or Madrid than in Altea, which I left at thirteen. What does it all mean for an architect?  Geography, “soil and blood”, I mean. Is it destiny?

I start thinking about notions like Mediterranean, and then Nordic. These are rich, multilayered concepts, and deserving all the scholarly attention they can get…provided we understand that we will not find a single valuable work of architecture that is pure, that isn’t changed, enlivened by the crossing of frontiers. Jacobsen, Aalto, Asplund, Utzon, carry their Mediterranean experience all through their work.  Sota, Fisac, Moneo, (who worked for Utzon), were in turn transformed by the Nordic lesson.

I GUESS I’M HINTING AT THE THOUGHT, FRIGHTENING POSSIBILITY, THAT IN AN INCREASING REFINING AND DEFINING OF A NATIONAL OR REGIONAL ARCHITECTURE, NOT JUST ACADEMICALLY BUT IN ORDER TO SELL IT, EXPORT IT, PROMOTE IT, BE IT BALKAN, TEUTONIC, MEDITERRANEAN, SOUTHERN OR NORDIC, WE MIGHT END UP WITH SOMETHING RATHER STERILE, OR ILL VENTILATED: IN SEARCH OF THE QUINTESSENTIAL IDENTITY, WE MIGHT FIND…REDNECK ARCHITECTURE.

Because despite my beloved Coderch and today’s pushers of national architectures, architects do choose now the soil they live and work on. Unlike onions.